Le zona : quand le virus de la varicelle récidive

Le zona peut avoir des répercussions importantes sur le bien-être, la santé et la qualité de vie des gens atteints. Voyez comment le prévenir et le traiter.

À quoi est dû le zona?

Le zona est déclenché par une réactivation du virus de la varicelle, qui était resté latent dans l’organisme pendant de nombreuses années après l’apparition de cette maladie.

Après avoir causé les désagréments de la varicelle, le virus s’installe à demeure dans des ganglions, et il attend l’occasion de pouvoir se manifester à nouveau. La plupart des adultes sont porteurs du virus appelé « virus varicelle-zona », et on estime que près d’une personne sur trois souffrira du zona au cours de sa vie.

À qui s’attaque le zona?

Le zona peut apparaître chez tout porteur du virus, mais il se manifeste surtout chez les personnes âgées de 50 ans et plus ou dont le système immunitaire est affaibli. Certaines maladies (ex. : le cancer), infections (ex. : le VIH) et thérapies (médicaments, chimiothérapie, radiothérapie, etc.) peuvent compromettre les mécanismes de défense du système immunitaire. De belles occasions pour le virus de prendre le dessus!

Comment reconnaître le zona?

On reconnaît le zona par une réaction de la peau bien caractéristique et localisée. Les lésions apparaissent sous forme de vésicules rouges disposées en grappes sur la peau le plus souvent sur le thorax, mais parfois aussi sur le dos, les fesses et les membres, ou encore même sur le visage ou le cuir chevelu.

Les lésions du zona peuvent s’accompagner ou être précédées de symptômes, tels que :

  • sensation de picotement ou d’engourdissement;
  • démangeaisons intenses;
  • sensation de brûlure;
  • fièvre;
  • douleur forte et invalidante.

En l’absence de traitement, les lésions du zona durent en moyenne trois semaines.

Le zona est-il contagieux?

Le zona n’est pas contagieux. Par contre, le virus de la varicelle est présent dans le liquide contenu dans les vésicules et peut donc infecter une personne qui ne l’a jamais contracté auparavant.

Pour se propager, le virus doit entrer en contact avec une muqueuse des yeux, de la bouche ou du nez, par exemple. Il est important de bien se laver les mains pour éviter la contamination d’une personne à l’autre. Dans certaines situations, il est judicieux d’éviter tout contact. La prudence est particulièrement de mise pour les femmes enceintes, les nouveau-nés et les personnes ayant un système immunitaire affaibli.

Quelles sont les conséquences du zona?

La conséquence la plus commune du zona consiste en une douleur nerveuse persistante que l’on appelle la « douleur ou névralgie post-zona ou post-zostérienne ». Elle est due au fait que des nerfs ont été endommagés par l’attaque du virus, et elle survient chez environ 50 % des personnes atteintes de zona. Souvent décrite comme une « sensation de décharge électrique », cette douleur est parfois qualifiée d’insupportable.

Il s’agit d’une douleur chronique difficile à maîtriser. Elle peut durer des semaines, des mois, et dans certains cas plus rares, toute la vie. L’insomnie, la fatigue, la dépression et le retrait social accompagnent parfois la douleur. D’autres conséquences médicales sont possibles, mais plus rares, comme la perte de vision ou d’audition, la paralysie du visage et les infections de la peau.

Comment traiter le zona?

Si vous croyez être atteint de zona, consultez un médecin le plus tôt possible. Une prise en charge médicale précoce permet de réduire l’intensité de la maladie et de ses complications. Vous devez suivre les instructions de votre médecin à la lettre.

Les antiviraux :

Ces médicaments sont capables de combattre le virus du zona. Pour être bien efficaces, ils doivent être pris dès l’apparition des premiers signes de zona. Ils ont principalement pour effets d’accélérer la guérison accélérée tout en atténuant la douleur aiguë et la névralgie post-zona.

Les analgésiques (antidouleur) :

En cas de douleur aiguë pendant l’épisode de zona, il se peut que votre médecin vous prescrive ou vous suggère l’usage d’un analgésique.  

Si vous souffrez de névralgie post-zona, le médecin pourrait vous prescrire un traitement sous forme de médication orale, topique ou injectable. Ces médicaments nécessitent généralement une ordonnance médicale.

Comment prévenir le zona?

Le meilleur moyen de prévenir le zona serait de ne jamais attraper le virus de la varicelle… ce qui n’est pas si simple, vous en conviendrez. Peu de mesures préventives existent contre le zona. Bien manger, faire de l’exercice et se reposer adéquatement sont des moyens de favoriser le maintien d’un système immunitaire compétent.

Heureusement, il existe désormais un vaccin destiné aux personnes âgées de 50 ans ou plus qui ont déjà eu la varicelle. La vaccination constitue la meilleure protection contre le zona et ses complications. Votre pharmacien peut vous renseigner sur les bienfaits du vaccin et ses modalités. Certaines pharmacies offrent le service de vaccination contre le zona. Informez-vous auprès de votre pharmacien.

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