Hypothyroïdie : quand la glande thyroïde s’épuise…

Prise de poids, fatigue, peau sèche, intolérance au froid... Sauriez-vous reconnaître les signes et les symptômes de l’hypothyroïdie?

Qu’est-ce que la glande thyroïde?

La thyroïde est une glande en forme de papillon située à la base du cou, au-dessous du larynx. Une glande est un organe qui sécrète des hormones. La thyroïde joue un rôle primordial. Elle agit comme chef d’orchestre de plusieurs fonctions hormonales, et régule la « vitesse de fonctionnement » de certaines cellules et organes du corps. Les hormones qu’elle sécrète se nomment « hormones thyroïdiennes », et comprennent la T3 et la T4.

Qu’est-ce que l’hypothyroïdie?

On parle d’hypothyroïdie lorsque la glande thyroïde devient incapable de fabriquer des quantités suffisantes d’hormones thyroïdiennes. Cette maladie relativement fréquente se manifeste 5 à 8 fois plus souvent chez la femme que chez l’homme, et sa fréquence augmente avec l’âge. Au Canada, environ 1 % des adultes sont atteints d'hypothyroïdie. Chez les femmes âgées de plus de 50 ans, la proportion augmente jusqu’à 10 à 20 %.

Le manque d'hormones thyroïdiennes provoque de multiples effets sur les tissus et les fonctions biologiques de l'organisme.

Comment reconnaître l’hypothyroïdie?

L’hypothyroïdie entraîne généralement une constellation de symptômes. Ils apparaissent souvent de façon graduelle, lorsque l’insuffisance d’hormones est bien installée, et leur intensité dépend du degré de déficit hormonal. Il est parfois difficile de poser un diagnostic, car les symptômes de l’hypothyroïdie peuvent être confondus avec ceux de plusieurs autres problèmes de santé.

La baisse d’hormones thyroïdiennes se traduit par un ralentissement global du métabolisme (ensemble des réactions chimiques dans l’organisme) et peut occasionner les signes et symptômes suivants chez l’adulte :

  • fatigue ou manque d’énergie;
  • visage enflé;
  • peau sèche, pâle et froide;
  • diminution de la transpiration;
  • cheveux ou ongles secs, cassants;
  • problèmes d’audition;
  • prise de poids ou difficulté à en perdre;
  • intolérance au froid (frilosité);
  • constipation;
  • voix grave ou rauque;
  • somnolence;
  • dépression, modifications de l’humeur;
  • diminution des réflexes;
  • crampes et raideurs musculaires;
  • rythme cardiaque ralenti;
  • changements menstruels.

Il y a parfois un délai important entre le début des symptômes et le diagnostic.

Comment confirmer le diagnostic?

En vue de dépister l’hypothyroïdie ou de confirmer son diagnostic, le médecin demande une analyse d’échantillon de sang visant à déterminer les niveaux d’une certaine hormone appelée thyréostimuline, ou TSH (thyroid stimulating hormone). En cas d’hypothyroïdie, les taux sanguins de cette hormone seront élevés. Cela s’explique par le fait qu’une autre glande, l’hypophyse, tente d’envoyer un message à la thyroïde de produire plus d’hormones thyroïdiennes, mais en vain…

Les deux hormones principales produites par la thyroïde, la T3 et la T4, seront retrouvées en plus faible quantité dans le sang, témoignant de la difficulté de la thyroïde à les produire. Il se peut que le médecin vérifie également les niveaux de T4 pour confirmer le diagnostic.

Quels sont les traitements?

L’hypothyroïdie est une maladie qui ne se guérit pas, mais qui se contrôle très bien. Le traitement réside généralement dans la prise de suppléments externes d’hormones thyroïdiennes synthétiques (dérivés de T4). Le médicament disponible sur le marché à cet effet est la lévothyroxine.

La lévothyroxine doit être prise une fois par jour, toujours au même moment. Votre pharmacien peut vous aider à déterminer le meilleur moment de la journée en tenant compte de votre alimentation et des autres médicaments que vous prenez. Pour obtenir de bons résultats, vous devrez prendre votre médicament tous les jours, assidûment, et ce, même si vous ne ressentez aucun symptôme. Les résultats apparaîtront quelques semaines (environ 4 à 8) après le début du traitement.

La lévothyroxine est généralement bien tolérée et entraîne peu d’effets secondaires.

Les personnes atteintes d’hypothyroïdie doivent prendre leur médicament toute leur vie. Périodiquement, votre médecin devra vérifier vos taux d’hormones thyroïdiennes et vous demandera donc de vous soumettre à des prises de sang. Il est important de suivre strictement les consignes de votre médecin à ce sujet, car il lui faudra peut-être ajuster le dosage de votre médicament selon les résultats des analyses sanguines.

Il existe sur le marché d’autres traitements, éprouvés scientifiquement ou non, pour le traitement de l’hypothyroïdie dont nous n’avons pas parlé dans le présent document. Si vous envisagez l’utilisation d’autres thérapies que celle prescrite par votre médecin (par exemple des produits naturels), assurez-vous que ce dernier soit au courant et approuve votre choix. De tels produits ne peuvent remplacer la prise de lévothyroxine, qui demeure essentielle.

Si vous éprouvez des symptômes inexpliqués s’apparentant à ceux décrits dans ce document, parlez-en à votre médecin.

Pour plus d’information sur l’hypothyroïdie ou son traitement, n’hésitez pas à consulter votre pharmacien.

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